По-видимому, саму идею письменности египтяне заимствовали из Месопотамии. Но при этом египетские писцы создали свою собственную систему слов-знаков, которые мы называем иероглифами. Иногда иероглифы, как и в клинописи, обозначали звуки (слоги).
В надписях на зданиях, каменных стелах и других монументальных сооружениях египетское письмо сохраняло свою первоначальную форму вплоть до V столетия н.э., когда иероглифы давно уже вышли из повседневного употребления. Для обычных документов, писем, счетов и книг египтяне выработали более простое письмо, называемое иератическим. Из него, в свою очередь, в первом тысячелетии до н. э. возникла скоропись, демотическое письмо.
Книги и деловые документы писались в Египте на особой «бумаге» из папируса (см. раздел 1, стр. 14: Папирус). Папирус грубее современной бумаги, но такой же прочный и гибкий. Написанные на нем документы сохранились в склепах и руинах в сухих песках Египта вплоть до наших дней. Папирус стоил дорого, и для простых бытовых записей, для школьных упражнений египтяне использовали обычно плоские камни или глиняные черепки (так называемые «острако- ны»). Писали тростниковыми кисточками и черными чернилами из сажи.Всюду, где египтяне правили или торговали, оставались их письменные документы: они найдены в Палестине, Сирии и даже далеко на юге — в Судане.